吴国盛 罗马性格与希腊气质——罗马帝国时期的科学

随着军事扩张的胜利,罗马的将军们开始有了新的权力要求。共和制遭到践踏。最著名的军事统帅朱利亚·凯撒(公元前100-44年)成了终身独裁官。凯撒死后,他的继承人屋大维(或称奥古斯都·凯撒,公元前63-公元14年)则进一步成了罗马皇帝,罗马共和国遂成了罗马帝国。此后二百年,罗马进入了比较和平稳定的时期,科学文化有一定的发展。罗马人偏重实际的性格与东方民族有某些共同之处,罗马科学的衰落对当代中国来讲也是一个不容忽视的历史教训。从今天开始,《科学的历程》公众微信号分别刊登吴国盛教授对这段时期科学文化成就的简短叙述。

罗马人的祖先大约与希腊人的祖先同时进入地中海地区。正当希腊古典文化的繁荣时期,罗马人已经在意大利北部建立了自己共和制的国家。罗马很象希腊的斯巴达,主要是一个农业的民族。为了保护自己的土地和家园,罗马人向来崇尚武力。为了替不断增多的居民找到土地,罗马人也喜欢军事侵略。大约在公元前265年,罗马征服了整个意大利半岛。此后,又向地中海其他地区扩张。为争夺海上霸权,罗马与北非的迦太基帝国进行了三次大规模的战争,史称布匿战争(punic)。战争以公元前146年迦太基的毁灭而告终。布匿战争的胜利为罗马挥师东进铺平了道路。在不到半个世纪的时间里,罗马又实际上控制了整个地中海地区,广大希腊化地区被纳入罗马的版图。直到公元前30年,罗马共和国走完了它200多年腥风血雨的征战历程。虽然它的版图横跨欧亚非大陆,武功显赫,但这一时期很少有什么科学文化上的建树。

▲位于罗马Capitoline 博物馆里的一尊铜像,罗马人认为自己的祖先是喝狼奶长大的。

随着军事扩张的胜利,罗马的将军们开始有了新的权力要求。共和制遭到践踏。最著名的军事统帅朱利亚·凯撒(公元前100-44年)成了终身独裁官。凯撒死后,他的继承人屋大维(或称奥古斯都·凯撒,公元前63-公元14年)则进一步成了罗马皇帝,罗马共和国遂成了罗马帝国。此后二百年,罗马进入了比较和平稳定的时期,科学文化有一定的发展。我们主要叙述这段时期的成就

作为军事奇才和政治老手的罗马人,在科学方面却是十足的低能儿。他们的面前摆着希腊古典时代和希腊化时期留下的丰富的科学遗产,但他们却几乎没有在此基础上增添新的贡献,甚至将遗产逐步丢弃。这是科学史上值得深思的现象。

一般来说,罗马人专注于政治和军事问题,对法律、军事钻研较多,而对自然科学则缺乏兴趣和热情。由于这一外在的原因,罗马在有关军事工程和城市建设等技术问题上有不少创造发明,而对纯粹科学贡献很少。此外,还有某些内在的原因,这就是所谓的罗马人的性格。他们注重实际,不喜玄想,对待理性知识没有异乎寻常的热情,这是与希腊人完全不同的。希腊气质追求超越的理想,藐视现实的功利,对纯粹知识充满神圣的渴求,所以才会有演绎科学在古代世界一花独放、一枝独秀。罗马共和时代最杰出的学者西塞罗(公元前106-前43)也不得不说,希腊人在纯粹数学上遥遥领先,莫斯科斯巴达而我们只能做点计算和测量工作。现代哲学家怀特海在评论阿基米德遇害一事时说得更清楚:“阿基米德死于罗马士兵之手是头等重要的世界变迁的象征:热爱抽象科学的希腊人在欧洲世界的领导地位,被务实的罗马人所取代。……罗马人没有改进他们祖先的知识,他们所有的进步都限于工程方面细微的技术细节。他们没有梦想,因而到达不了新的视点,不能对自然力有一个更加根本的控制。没有一个罗马人是因为全神贯注于对数学图形的冥想而丧生的。”这话点出了罗马性格与希腊气质的差别。

罗马人偏重实际的性格与东方民族有某些共同之处,罗马科学的衰落对当代中国来讲也是一个不容忽视的历史教训。

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